De ontwikkeling van de plukrobot  door KU Leuven is het afgelopen seizoen opnieuw gevorderd. Het onderzoeksteam hield de resultaten tot nog toe stil, maar nu de patentaanvraag de deur uit is kan het team meer zeggen over de stand van zaken.
Binnen het Europese CROPS-project werkte KU Leuven sinds 2010 aan de ontwikkeling van een prototype appelplukrobot. In september 2014 werd proefgedraaid in een mur fruitier-aanplant bij Pcfruit. Onderzoeker Wouter Saeys zegt dat het plukken goed ging, maar dat de snelheid nog vrij laag lag. Doel is elke 6 seconden een appel te plukken. Nu duurde dit 15 tot 20 seconden per appel. De detectiesnelheid is al vrij hoog – per seconde kan een venster met twintig vruchten waargenomen worden – , maar de grijper kon nog niet snel genoeg te werk gaan. Enerzijds had dat te maken met de grootte van de robothand en anderzijds met de portaaltractor die niet helemaal geschikt was voor het rijden in een appelaanplant. De uit de wijnbouw afkomstige New Holland-portaaltractor had een maximale doorrijhoogte van 3 meter, wat niet optimaal is in een appelaanplant. New Holland werkt nu aan een hogere versie die tevens in de olijventeelt kan worden ingezet.
Wat betreft de grijphand werkte KU Leuven samen met Festo. De geteste robothand was vrij groot en dat was soms een belemmering bij het plukken van dicht bij elkaar hangende vruchten of vruchten dichtbij de stam. Inmiddels heeft het onderzoeksteam een nieuwe robothand ontworpen, maar die is nog niet gebouwd.
Waar de robot prima op presteerde was het plukken zelf. Eerdere prototypes ‘trokken’ de vruchten als het ware van de boom, waardoor steeltjes vaak uit de vruchten getrokken werden. De huidige grijper draait de vruchten netjes omhoog waardoor nagenoeg alle steeltjes in tact blijven. Ook wat betreft beschadigingen en butsen is Saeys tevreden. De vingers van de grijper worden pneumatisch aangestuurd. Met de juiste drukafstelling is beschadiging niet aan de orde. Festo ontwikkelde daarnaast speciale kussentjes met daarin kleine bolletjes voor op de vingers van de robothand, waardoor schade nog meer wordt voorkomen. Het resultaat in de kist is zoals een fruitteler zou wensen, aldus onderzoeker Saeys.    
Hoe de ontwikkeling van de appelplukrobot verder zal gaan is nog niet bekend. Op dit moment lopen gesprekken met betrokken partijen om ook voor dit jaar voldoende financiering bij elkaar te krijgen om het project te kunnen laten doorgaan.

Dit bericht is geplaatst op dinsdag 17 maart 2015 - 17:39